[Science news] - Un tiers de la flore de l'Afrique tropicale menacé d'extinction

Une équipe de recherche internationale, comprenant deux membres du Jardin botanique de Meise, a évalué le niveau de menace sur les plantes africaines. Les résultats sont alarmants, suggérant que près d'un tiers (31,7 %) des espèces végétales d'Afrique tropicale sont menacées d'extinction.

L'Afrique tropicale abrite plus de 30 000 espèces de plantes, mais le changement climatique et les pressions humaines endommagent les écosystèmes. Savoir quelles espèces sont « en danger d'extinction » permet de cibler les mesures de conservation. L'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) établit le statut de conservation de la plupart des espèces de vertébrés. En revanche, le statut des plantes est beaucoup plus mal documenté, surtout en ce qui concerne les régions tropicales.

En utilisant une nouvelle approche basée sur les procédures standard de l'UICN, les chercheurs ont évalué l'état de conservation de la flore tropicale africaine à l'échelle du continent. Grâce aux énormes efforts de numérisation déployés par le Jardin botanique de Meise et de nombreux autres instituts détenteurs de collections d'histoire naturelle, les chercheurs peuvent désormais accéder à près de 600 000 données enregistrées sur plus de 22 000 espèces de plantes. Ces données ont été combinées avec des informations géographiques relatives à l'exploitation forestière, l'agriculture, l'urbanisation, l'exploitation minière et autres impacts humains, afin de créer une carte des espèces menacées. 

Les résultats ont stupéfié les chercheurs, d'autant plus que les estimations sont prudentes et ne prennent pas encore en compte les effets négatifs des changements climatiques. Les zones les plus vulnérables sont les forêts tropicales humides d'Afrique de l'Ouest, les parties méridionales de la République démocratique du Congo, l'Éthiopie et la partie centrale de la Tanzanie.

Publication : 

Stévart T., Dauby G., Lowry II P.P., Blach-Overgaard A., Droissart V., Harris D.J., Mackinder B.A., Schatz G.E., Sonké B., Sosef M.S.M., Svenning J.-C., Wieringa J.J. & Couvreur T.L.P., 2019. A third of the tropical African flora is potentially threatened with extinction. Science Advances 5(11): eaax9444. DOI: 10.1126/sciadv.aax9444